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Soluciones en agua: los estudiantes participan en auténticas lecciones de ciencias basadas en problemas en el Laboratorio de Ecología Urbana del Crissy Field Center.

El jueves 8 de noviembre de 2007 no fue un día típico en el Crissy Field Center. El día anterior, un camión cisterna golpeó la base de una de las torres del puente de la bahía de San Francisco-Oakland y derramó 58, 000 galones de combustible búnker, una forma nociva de petróleo. A la mañana siguiente, las barricadas policiales y la cinta de precaución bloquearon el acceso a la playa. Los "auges" amarillos cruzaban las arenas para evitar que el petróleo se lavara, y los letreros de "No nadar" salpicaban la pasarela típicamente idílica que va desde el bullicioso distrito de Marina de la ciudad hasta la costa pastoral restaurada que es paralela al parque nacional urbano conocido como el Presidio.

Los niños del laboratorio multimedia de paredes azules y verdes del Crissy Field Center están ansiosos. "¿Que hacemos ahora?" pregunta un niño, encorvado en una sudadera negra.

"¿Todavía vamos a salir?" una niña pregunta entre enviar mensajes de texto en su teléfono celular.

Los maestros también están un poco preocupados. Han tenido solo unas pocas horas para preparar la lección alternativa de hoy. Sin embargo, resulta que el derrame de petróleo encaja perfectamente en el plan de estudios para los catorce estudiantes de la educadora de preparatoria Lisa Franzen, quienes vienen al Centro de Campo Crissy por dos horas y cuarenta minutos de ciencias ambientales una vez por semana como parte de un programa llamado Proyecto WISE (cuencas hidrográficas que inspiran la educación del estudiante).

Lo que aprendemos del desastre

Estos estudiantes no son niños de la naturaleza. Vienen de algunos de los barrios más urbanos del Área de la Bahía. "Tenemos niños que vienen del Bayview, el Fillmore, el East Bay, el Solomillo; algunos de estos niños van en autobús durante una hora y media para llegar aquí", dice Charity Maybury, científica y maestra, y el especialista superior del centro. Pero desde que comenzó el año escolar, estos niños de la ciudad han estado aprendiendo sobre biología, ecología, conservación y botánica y, más que eso, se han enamorado del aire libre. Como dice Maybury, "Parte del objetivo es sacarlos de su zona a la que están acostumbrados y hacerlos pensar en la naturaleza, y darse cuenta de que también hay naturaleza en su vecindario".

El día después del derrame de petróleo, los estudiantes están claramente preocupados por el estado en el que estarán al aire libre. Se mudan al Urban Ecology Lab, una sala de techo alto esparcida con equipos de laboratorio y con tanques de acuario que contienen tortugas vivas, y los niños se sientan. abajo en dos largas mesas. Maybury coloca dos cuencos frente a ellos: uno que contiene agua limpia y el otro lleno de agua y aceite vegetal. Luego los maestros pasan plumas blancas suaves.

El experimento es predecir lo que sucederá con estas plumas cuando se sumerja en el agua clara y lo que les sucederá en el agua aceitosa. La mayoría de los niños teorizan que las plumas flotarán en el agua clara y se hundirán en la solución aceitosa. Resulta que flotan en ambos, pero aunque las plumas sumergidas en el primer tazón emergen sin cambios, las colocadas en el agua aceitosa se marchitan dramáticamente, sus bárbulas se derrumbaron. La relación con los posibles efectos del derrame de petróleo es clara: un pájaro con plumas cubiertas de aceite claramente no sería flotante ni capaz de volar.

"¿Vamos a ver pájaros como este en el pantano?" pregunta Amy, cuyos grandes aretes de oro deletrean su primer nombre en letra elegante. "¿Qué pasa si encontramos un pájaro que necesita ayuda?"

Maybury explica que hay especialistas de guardia que saben cómo limpiar de manera segura las aves en peligro y que los niños se preparan para salir, equipados con cámaras, equipos de sistema de posicionamiento global (GPS) y hojas de observación. El pantano de sal al otro lado de la calle del centro se ha convertido en un refugio para 17 especies de peces y 135 tipos de aves, incluidas garzas, garcetas, patos y gaviotas, desde que fue restaurado en 2000. Las barreras de petróleo lo rodean, y aunque sus aguas parece mayormente claro, son evidentes algunos parches aceitosos con tonos de arcoíris.

Los niños toman fotos de estos lugares y fruncen el ceño, pero el cielo brillante de otoño y la vida silvestre parecen tranquilizarlos. "¡Mira! ¡Hay un león marino!" alguien grita Y todos los que están cerca del oído se vuelven para ver. Para alivio de todos, se divierte en alta mar, luciendo ágil y saludable.

Día a día en el Crissy Field Center

El Servicio de Parques Nacionales de EE. UU. Se ha dedicado durante mucho tiempo a la educación y la interpretación, ofreciendo planes de estudio para maestros y brindando oportunidades de aprendizaje para los niños. El Crissy Field Center, que abrió sus puertas en 2001, ha llevado esta idea un paso más allá, involucrando a los niños en la conservación, arqueología, botánica, historia y liderazgo a través de clases prácticas que utilizan los recursos naturales del Presidio y herramientas de alta tecnología.

El centro alberga un laboratorio multimedia, una biblioteca de recursos, un laboratorio de ciencias, una cocina de enseñanza, un taller de artes, una cafetería y una librería. En los últimos seis años, más de 400, 000 estudiantes han aprovechado sus programas.

Ubicado en una antigua comisaría militar que ha sido renovada de manera sostenible, el centro es una instalación pública operada por una asociación entre Golden Gate National Parks Conservancy y el Servicio de Parques Nacionales. Uno de los programas más populares para niños en los grados 1-9 es el campamento de verano, que se lleva a cabo en el único campamento dentro de los límites de la ciudad de San Francisco. El centro también ofrece excursiones de un día, como piragüismo con un ecologista a una isla en la bahía, junto con viajes de mochila de dos noches diseñados para presentar a los estudiantes de secundaria los problemas ambientales y el trabajo en equipo.

La clase de Lisa Franzen es parte de un proyecto a largo plazo. El centro se ha asociado con dos escuelas, la Academia de Ciencia y Tecnología de Galileo y la Escuela Secundaria Gateway, para involucrar a los estudiantes de secundaria en el Proyecto WISE, un estudio de la cuenca del Presidio.

El objetivo de la clase es lograr que los niños "se interesen en el proceso de investigación científica", dice el maestro Doug Kern. "Aprenden a recopilar datos, documentarlos y analizarlos, y después de un año de hacerlo, tienen mucha experiencia en la realización de experimentos en el exterior". Al final del año, los niños presentan los datos que han recopilado sobre la cuenca a los funcionarios del parque y al público en un simposio ambiental. Utilizan herramientas de alta tecnología, como Google Earth, GPS, iPods, hojas de cálculo y una pizarra interactiva.

Al aprender cómo funciona la cuenca, los estudiantes también la valoran y ven la naturaleza como un lugar de consuelo. "En parte, es la naturaleza como un refugio, una zona segura", explica Maybury. "Al principio, no se sienten así. Piensan que es aterrador estar ahí afuera. Pero luego les encanta, y realmente vemos una diferencia en ellos. He visto a niños caminando por aquí en verano. - han salido de visita por su cuenta. Se lo pierden ".