Anonim
Image

Crédito de la foto: Angie Beaulieu

En el Proyecto Walden, un programa alternativo de Vergennes Union High School en Vermont, los maestros y estudiantes usan el ambiente local como su salón de clases.

Image

En el Proyecto Walden, un programa alternativo de Vergennes Union High School en Vermont, los maestros y estudiantes usan el ambiente local como su salón de clases.

Las nubes aún están espesas por la lluvia reciente, ya que diecinueve estudiantes abordan un autobús fuera de Vergennes Union High School (VUHS), en la zona rural de Vergennes, Vermont. Dejan paredes de bloques de cemento y pasillos de baldosas de linóleo que evocan imágenes de The Breakfast Club y otras películas sobre la escuela secundaria para montar durante quince minutos pasando por verdes campos de heno y rodales de árboles desnudos, graneros caídos y casas de ranchos modestas. Cuando se bajan del autobús en una carretera rural, cuatro de ellos se detienen para sacar col rizada y puerros altos de un jardín para el almuerzo del día. Luego siguen a los otros 500 pies por un sendero empapado hasta el bosque de cedros rojos que es su aula.

Mientras se reúnen en un círculo, la maestra Julia Bunting sugiere que se presenten a varios invitados jugando un juego de nombres: los estudiantes se turnarán para decir lo que quieren ser cuando crezcan. Jamison "Jamo" Bannister, un estudiante de segundo año flaco con una chaqueta de cuero negro, la mira con incredulidad y dice: "¿Qué crees que es esto? ¿La escuela?"

Más aprendizaje en el mundo real
  • Aprendizaje basado en proyectos en la granja.

Colaboración comunitaria
  • Una escuela comunitaria de servicio completo satisface las necesidades de estudiantes y padres.

El Proyecto Walden no es la escuela en el sentido tradicional. Es una comunidad de diecinueve estudiantes y dos maestros que usan estas antiguas tierras de cultivo para lo que el fundador llama una "plantilla excelente y viva para la educación". Pasan tres días a la semana al aire libre, durante el otoño, el amargo invierno y la primavera. Los martes, para la clase y redacción de Sociología de campo, los estudiantes visitan oficinas gubernamentales, organizaciones sin fines de lucro y otras instituciones en Burlington, una ciudad universitaria de 40, 000 habitantes ubicada a 20 millas de distancia.

Los viernes, trabajan en pasantías en sus áreas de interés, como diseño web o fotografía.

Matt Schlein, que había enseñado inglés, teatro y psicología en VUHS durante seis años, fundó el proyecto en 2000 con una visión de aprendizaje auténtico, dirigido por los estudiantes y basado en la naturaleza. Creó una pequeña fundación, Willowell, y recolectó subvenciones y donaciones para comprar los 230 acres que los participantes del Proyecto Walden llaman simplemente "la tierra": una franja de campos en pendiente salpicados de bosques y rodeados por las Montañas Verdes. Alrededor de veinte a veinticinco estudiantes asisten cada año.

El modelo educativo surge de la experiencia semihermética de Henry David Thoreau en Walden Pond en el siglo XIX, cuando abandonó el trabajo convencional durante dos años y se sumergió en el exterior. "Fui al bosque porque deseaba vivir deliberadamente", escribió Thoreau en Walden, "para presentar solo los hechos esenciales de la vida y ver si no podía aprender lo que tenía que enseñar, y no, cuando vine a morir., descubre que no había vivido ".

El punto, dice Schlein, es salir del caos de las expectativas cotidianas para "pensar profundamente sobre dónde estoy ahora y lo que es esencial", buscando inspiración en la naturaleza y en uno mismo. Aunque puede nombrar programas privados que basan su educación en el entorno local, como la Escuela de Montaña del centro de Vermont y la Escuela de la Isla, en las Bahamas, no conoce ninguno tan arraigado en el trascendentalismo de Thoreau.

Schlein, quien tiene la barba roja y la energía de un actor, cubre las porciones de inglés y ciencias sociales del plan de estudios. Julia Bunting, la profesora de ciencias, tiene los ojos azules y un comportamiento amable que desmiente su robustez; en verano, dirige viajes en balsa de aguas bravas a través de las tierras salvajes de Yukon y los Territorios del Noroeste de Canadá. Su programa es un satélite del VUHS de 680 estudiantes, financiado por la escuela dentro de su presupuesto regular por alumno.

Comenzando en su segundo año, los estudiantes pueden elegir pasar hasta tres años, dependiendo de su nivel de interés, en el Proyecto Walden. (Para los cursos de matemática, física o química de nivel superior, que el plan de estudios omite, los estudiantes deben ir a la universidad comunitaria o regresar a la escuela secundaria para esas clases). Algunos adolescentes vienen aquí para escapar de la rigidez de la escuela regular, mientras que otros simplemente quiero la experiencia; todos aprenden sobre ciencias ambientales y literatura, y cómo pensar por sí mismos.

Naturaleza y educación:

Senior Chris Newton corta el encendido para la fogata.

Crédito: Angie Beaulieu

En esta mañana, los adolescentes deambulan sobre un terreno suave y cubierto de agujas para sentarse en un círculo de bancos ásperos, sillas de oficina descartadas y un asiento tapizado de una camioneta. A unos 40 pies de distancia se encuentra una chabola en forma de A construida con las ramas de los árboles en el sitio amarrados con una cuerda y cubiertos con velas marítimas donadas. En los días más fríos, el grupo se refugia en el interior.

Nick Cormier, un senior de barba rubia, comienza la clase con una lectura diaria de un extracto de Thoreau u otros trascendentalistas. Hoy es de desobediencia civil. Sigue una discusión vigorosa sobre si es mejor trabajar con o contra el gobierno para crear un cambio.

Durante aproximadamente una hora más o menos, el grupo continúa con la clase de Fundamentos en Teoría Social y de Sistemas, llamada casualmente "Newsy Notes", en la cual los estudiantes descartan temas de los eventos actuales para su discusión. Un ejercicio que podría desentrañarse en el caos se mantiene convincente y decidido por la gentil dirección de los maestros y los sofisticados argumentos de los estudiantes, que se unen con referencias a historia, filosofía y literatura. Sus voces se mezclan con los sonidos de los chillidos de los pájaros y, con menos frecuencia, los disparos de cazadores no muy lejanos.

Image

Crédito: Angie Beaulieu

Naturaleza y educación: Julia Walsh, también estudiante de último año, lee a sus compañeros de clase de The Lorax, del Dr. Seuss.

Image

Naturaleza y educación: Julia Walsh, también estudiante de último año, lee a sus compañeros de clase de The Lorax, del Dr. Seuss.

Sentados en círculo en estos bosques, no hay espacio para susurrar o pasar notas, solo para escuchar. No hay pases de pasillo; Cuando los estudiantes necesitan un descanso, se van. A veces, esta libertad frustra a la estudiante de segundo año Kate Houskeeper, quien siente que permite que algunos de sus compañeros sean groseros. Sin embargo, cuando se encuentra cara a cara con sus compañeros y maestros, quienes saben cuán duro está trabajando, o holgazaneando, tampoco se esconde en la parte posterior del aula.

"No puedes pasar por esto", dice Chris Newton.

Houskeeper al principio se sintió abrumado por la flexibilidad en Walden, donde los estudiantes deben inventar sus propios proyectos y progresar en carteras de todo el año sin tareas diarias. Comparativamente, dice, la estructura de la escuela secundaria regular era familiar y reconfortante.

De hecho, un extraño que visita Walden podría estar consternado por su aparente anarquía. Los estudiantes rara vez toman notas. Ellos maldicen Si uno está angustiado por problemas personales, él o ella pueden dejar la clase para pasar tiempo solos en el bosque. Los adolescentes tienen que combatir las percepciones entre los estudiantes y maestros de VUHS de que Walden es un lugar donde van los "niños malos", o incluso, según uno de los rumores más extremos, donde se sientan alrededor de la olla humeante. Sin embargo, Newton, hablando por muchos de sus compañeros de clase, dice: "Desde el punto de vista de un extraño, no tenemos mucha estructura, pero solo tenemos una definición diferente de estructura, y siento que estamos aprender más al hacerlo de esa manera ".

Lo que están aprendiendo, dicen los estudiantes, es tanto sobre ciencia y escritura como autodirección y amor por el aprendizaje. Con licencia para perseguir sus propios intereses, un niño hace varios años construyó una canoa. Al menos media docena de estudiantes han ingresado a Walden decididos a escribir una novela, y los maestros los han alentado; aunque ninguno ha terminado más de uno o dos capítulos, Schlein dice, "intentar hacer algo grandioso y fracasar, eso es un gran aprendizaje".

Lo suficientemente bueno, de hecho, que a pesar del enfoque poco convencional de Walden, el desempeño de sus estudiantes en el SAT coincide con el de sus compañeros en el programa regular de VUHS. Y mientras que poco más de la mitad de los graduados de la escuela secundaria van a la universidad, del 80 al 90 por ciento de los graduados de Walden lo hacen.

Alumna Kelsey Stetson, ahora una estudiante de educación en la Universidad de Vermont, dice: "Bromeo diciendo que Walden me salvó la vida de la mediocridad. Me permitió no solo ir al grado sino también participar de lleno en mi educación".

Lecciones de vida:

La visión de Matt Schlein está llena de vida.

Crédito: Angie Beaulieu

Cuando se acerca la hora del almuerzo, Newton corta la leña de un tronco para iniciar un incendio mientras Bunting presenta la lección de Biología de la Vida Silvestre. El curso se desarrolla en niveles literales desde la geología de la roca debajo de "la tierra" hasta los suelos además de la vegetación, la vida silvestre y la atmósfera, que culmina en un proyecto de restauración ambiental específico del sitio del diseño de los adolescentes. Cada estudiante también debe hacer un proyecto de gestión de tierras. Bannister, por ejemplo, plantó un campo y una arboleda de árboles y está haciendo casas de patos.

Hoy, le toca a Julia Walsh dar una clase sobre su proyecto de apicultura. Sus compañeros de clase salen del bosque a un campo de heno húmedo donde están las colmenas y hacen preguntas mientras ella trata en vano de fumar las abejas para someterse. Los estudiantes se quedan atrás, muy atrás, mientras Walsh saca un marco de panal de madera y varias docenas de abejas enojadas la rodean. Luego, de pie a 50 pies de la colmena, sus compañeros de clase se apiñan a su alrededor para comer trozos de panal pegajoso de sus dedos.

Estas lecciones prácticas de ciencias explican en parte por qué el director de VUHS, Ed Webbley, es uno de los mayores admiradores de Walden. A través de su enfoque basado en la indagación, dice, Walden satisface los estándares estatales de contenido en mayor profundidad que un aula convencional. El programa también supera con creces a la escuela secundaria en la enseñanza de los estándares estatales de "resultados vitales" para el crecimiento personal, agrega. "En lugar de leer dieciséis capítulos en un libro de texto de ciencia", dice Nick Cormier, "hacemos ciencia".

Más allá del plan de estudios, Webbley admira cómo el programa nutre a los niños que "rebotaron en las cuatro paredes pintadas en la escuela secundaria". Ha visto estudiantes con graves trastornos emocionales, "niños de la escuela preparatoria de última generación" y "clavijas cuadradas en agujeros redondos", todos florecen aquí. "Sienten que pueden respirar", dice. "Sienten que pertenecen, no solo el uno al otro, sino también a la naturaleza".

La fuerza de estas conexiones atrae a muchos adolescentes que lidian con el trauma; La adicción a las drogas en el pasado y la pérdida de un padre son comunes. Julia Walsh, por ejemplo, encontró en Walden su salvación de la desesperanza y la metanfetamina cristalina. "No puedes ser un número aquí", dice ella. "No puedes caer y que nadie se dé cuenta y te ayude a levantarte".

Para los estudiantes sin traumas graves, y hay al menos un número igual de ellos en Walden, los barrios íntimos aún los acercan a sus compañeros que de otro modo nunca conocerían. Como cualquier familia, los habitantes de Walden tienen sus peleas, pero como señala Schlein, las rivalidades son difíciles de mantener cuando todos tienen frío y se apiñan en el mismo fuego.

Image

Crédito: Angie Beaulieu

Lección de vida: la estudiante Julia Walsh atiende su proyecto de abejas. La compañera de clase Kate Houskeeper está parada.

Image

Lección de vida: la estudiante Julia Walsh atiende su proyecto de abejas. La compañera de clase Kate Houskeeper está parada.

Regresando al bosque de cedros, la clase cava en un guiso ahumado de papas, puerros, cebollas, frijoles negros y pimientos rojos preparados por Schlein en la fogata. Tanto los estudiantes como los maestros comen de tazas de cerámica y vasos de plástico y de pedazos de cartón o incluso tiras de corteza, lo que sea que puedan encontrar.

Schlein comienza la clase de Psicología / Filosofía / Religiones mundiales mientras arroja col rizada en una olla de hierro en la fogata. Él revisa la división entre la psicología freudiana y la conductual antes de lanzarse a las teorías clásicas del desarrollo infantil.

"Kale ha terminado", dice unos diez minutos después de la lección. Los adolescentes sacan con entusiasmo las hojas de la maceta con la mano y mastican mientras Schlein sigue enseñando. Los estudiantes no toman notas, pero hacen buenas preguntas. Chris Newton ofrece la crítica de que las teorías de Erik Erikson y Jean Piaget están sesgadas hacia los valores occidentales. Lizzie Werner-Gavrin pregunta por qué algunas personas se saltan las etapas de desarrollo debido a un trauma.