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En los últimos años ha surgido una serie de servicios de tutoría electrónica que ofrecen alternativas económicas en línea a la tutoría educativa en persona. La mayoría de estos sitios atienden a los padres, que inscriben a sus hijos para sesiones de tutoría en vivo a pedido. Los estudiantes se comunican con educadores certificados a través de correo electrónico, programas de mensajería instantánea (IM) e incluso chat en línea. En algunos casos, los tutores pueden ayudar a los estudiantes a resolver problemas dibujando en una pizarra interactiva compartida.

Ayuda para escuelas de bajo rendimiento

Pero no solo los padres se benefician de este floreciente conjunto de tutores electrónicos. Los distritos escolares de bajo rendimiento se están suscribiendo cada vez más con estos servicios en línea para proporcionar instrucción correctiva y después de la escuela para los estudiantes. "Mis estudiantes estaban aburridos, confundidos y resistentes a las matemáticas, porque nunca les había ido bien en el tema", señala Barbara Shoap, profesora de matemáticas en la Escuela Secundaria George Washington de Filadelfia. En enero de 2007, Shoap comenzó a utilizar SmartHelp, el programa de tutoría de matemáticas en línea de Apangea Learning. (Nota del editor: SmartHelp ya no es producido por Apangea, pero se ha convertido en otro producto llamado Apangea Math).

El Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Diseñó originalmente SmartHelp como parte de su esfuerzo por utilizar tecnología inteligente de tutoría para mejorar las habilidades de los soldados. El servicio permite a los maestros personalizar lecciones animadas y problemas de matemáticas que se centran en matemáticas básicas, álgebra y todo lo demás, todo basado en los estándares estatales y los niveles de rendimiento de los estudiantes. SmartHelp desglosa los problemas matemáticos abstractos en pasos más comprensibles. Los estudiantes eligen un avatar, un entrenador de aprendizaje generado por computadora, que aparece automáticamente con comentarios instantáneos y fórmulas útiles.

"Eligen un entrenador con el que pueden relacionarse en función del género y el origen étnico", explica Matthew Hausmann, vicepresidente de marketing de Apangea Learning. "Les permite personalizar la experiencia, lo que les hace comprar un poco más". SmartHelp cuesta alrededor de $ 90 por estudiante cada año, además de los costos de desarrollo.

Convertir las matemáticas en un juego

SmartHelp está inspirado en el intercambio de videojuegos, del que muchos estudiantes ya están locos. Los estudiantes tienen un medidor de vida asociado con su cuenta en línea, y cada vez que solicitan ayuda, una parte de ella se consume. Si usan el medidor de vida completo, los estudiantes tienen que hacer otra ronda de problemas. Aquellos que continúan luchando obtienen ayuda de un tutor en vivo, un maestro certificado, que no solo chatea con los estudiantes en línea, sino que también puede dibujar en una pizarra virtual.

"La pregunta que los estudiantes me hacen con mayor frecuencia es: '¿Eres real?'", Admite Sara Byrne, una tutora de Apangea Learning, que trabaja con cuatro estudiantes a la vez en la oficina de Pittsburgh de la compañía. "Muchos estudiantes no pueden comprender que un ser humano real los está ayudando. Entonces les digo lo que almorcé".

Una industria en crecimiento

A medida que más estudiantes se vuelven elegibles para recibir tutoría gratuita bajo la Ley No Child Left Behind, los educadores ven cada vez más la tutoría electrónica como una forma asequible y conveniente de aumentar el rendimiento. No es sorprendente, entonces, que se espere que la industria de tutoría en línea genere $ 28 mil millones en ingresos durante el año escolar 2008-09, según Eduventures, una firma de consultoría educativa. Algunas compañías de tutoría electrónica, incluida TutorVista, incluso están subcontratando instrucción a la India.

Entre los sitios populares, Tutor.com cobra $ 30 por una sesión de cincuenta minutos, mientras que Homeworkhelp.com ofrece un mes de lecciones ilimitadas por el mismo precio y acceso anual por $ 175. No todos los servicios de tutoría electrónica funcionan de la misma manera ni brindan los mismos beneficios, por lo que los expertos dicen que es esencial hacer coincidir las necesidades de un estudiante con lo que ofrece el sitio.

¿Funcionan?

Cuando se usa de manera efectiva, la tutoría electrónica puede permitir que los maestros de educación especial con exceso de trabajo se transformen en facilitadores eficientes del progreso individual de los estudiantes. Pero, ¿qué tan efectivos son los servicios de tutoría electrónica como SmartHelp? Los estudios a nivel nacional aún no existen, pero según un estudio de 2005-06 realizado por Pennsylvania 4Sight Benchmark Assessment, el 53 por ciento de los estudiantes de Pensilvania mostraron una mejora mediante el uso de tutorías de asistencia educativa en línea. Los distritos escolares que utilizan SmartHelp mostraron mejoras superiores al promedio estatal. Por ejemplo, en el Distrito Escolar del Área de Atenas, las ganancias de los estudiantes superaron el 87 por ciento, y de los ochenta y nueve estudiantes de Quakertown que reprobaron las matemáticas de décimo grado, el 72 por ciento ahora obtienen A, B o C en su tercer año.

Aunque es demasiado pronto para decir cuán eficaz ha sido SmartHelp para los estudiantes de Barbara Shoap, siente que ya ha proporcionado un gran beneficio: sus hijos ahora vienen a clase motivados por las matemáticas. Algunos incluso visitan el sitio durante el fin de semana para acumular Smart Points, que pueden canjear por tarjetas de regalo de iTunes y otros premios. (En el pasado, los estudiantes de Shoap disfrutaban de una fiesta de pizza como recompensa por su progreso). Y Shoap tiene más tiempo para la atención individual. "Ya no tienen que cambiar sus tarjetas de identificación por lápices, que solían olvidar todos los días", señala. "Ya no tengo que distribuir hojas de trabajo de matemáticas de reemplazo ni detener la lección para los que llegan tarde".

SmartHelp funciona bien para los estudiantes que tienen problemas para leer, porque les responde las preguntas y pueden ajustar la velocidad. También es beneficioso para los estudiantes de inglés como segundo idioma, porque el sitio puede traducir preguntas a ocho idiomas. "Teníamos dos estudiantes internacionales y usamos el programa de matemáticas para remediar el idioma", dice Kris Rushman, coordinadora de tutoría secundaria del Distrito Escolar de Cornell, en Coraopolis, Pensilvania. "Ahora, eso es una buena inversión".

Tecnología que inspira

La lista de puntajes altos del programa también se ha convertido en un motivador. Una maestra recordó haber visto a sus estudiantes de escuela de verano generalmente desmotivados alternar entre las páginas web. Ella vino a investigar. Uno de los alumnos de noveno grado le dio un codazo a su amigo y se jactó: "Te estoy pateando el trasero". Resulta que habían estado cambiando entre las páginas para ver quién estaba a la cabeza después de completar cada problema de matemáticas.

"Los niños están tan orientados tecnológicamente", afirma Kathy Keyes, maestra de álgebra del Distrito Escolar Independiente de Salado, en Salado, Texas. "Mensajes de texto de ida y vuelta, iPods: esto es a lo que están acostumbrados".