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VIDEO: El aula virtual: aprendizaje en línea

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VIDEO: El aula virtual: aprendizaje en línea

Tiempo de duración: 11 min.

Katarina Williams es una ambiciosa estudiante de décimo grado en la ciudad de Haines, Florida, que soporta toda la carga del trabajo de preparación para la universidad: trigonometría, inglés, ciencias de la Tierra, economía y el gobierno estadounidense. Pero trig es la única clase que requiere que se siente en un salón de clases tradicional. A los demás los atiende por módem, sin salir de su casa.

Williams, un estudiante de la Florida Virtual School (FLVS), es parte de una nueva generación de estudiantes que intercambian libros de texto por mensajes de texto. Cerca de 300, 000 estudiantes de secundaria asistieron a clases en línea en 2002-03, estima Eduventures, una firma de investigación independiente.

La mayoría toma una o dos clases en línea para obtener acceso a clases que no están disponibles en su escuela local, obtener una ventaja competitiva al prepararse para la universidad o adaptarse a un horario atascado. Sin embargo, algunos están tan convencidos de la eficacia de la instrucción en línea que abandonaron por completo las escuelas tradicionales.

Las escuelas virtuales ponen a disposición un mundo de nuevos cursos, desde electivas oscuras hasta clases de colocación avanzada, que desafían intelectualmente a los estudiantes y abren nuevas puertas educativamente. Y, gracias a la naturaleza de los cursos en línea en cualquier momento y en cualquier lugar, los estudiantes con una variedad de circunstancias especiales (desde problemas de salud hasta limitaciones laborales o familiares) no tienen que quedarse atrás ni abandonar.

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Desde pequeñas comunidades rurales hasta grandes centros urbanos, las escuelas de todos los tamaños y estilos buscan cursos en línea para parchear agujeros en sus propias formaciones académicas. En todo West Virginia, por ejemplo, los cursos de español en línea proporcionaron a los estudiantes acceso a instrucción en idiomas extranjeros cuando su propia escuela no puede contratar a un maestro calificado.

Mientras tanto, en Las Vegas, la Escuela Secundaria Virtual del Distrito Escolar del Condado de Clark ayuda a dar cabida a una población de rápido crecimiento y muy distante geográficamente; Hasta 500 estudiantes toman todos sus cursos en línea, en lugar de en aulas superpobladas. Luego está Illinois Virtual High School, que se dirige a estudiantes en vecindarios de bajos ingresos del centro de la ciudad, donde a menudo es difícil mantener maestros calificados en materias clave.

Para un estudiante en una escuela rural o mal financiada que busca una clase de ciencias marinas o programación web, un curso en línea puede ser la única opción. "De lo contrario, muchos de estos estudiantes no tendrían acceso a estas clases", dice Bob Blomeyer, un asociado senior del programa del Laboratorio Educativo Regional del Norte Central (NCREL), que proporciona recursos a maestros y formuladores de políticas. "Hay un tremendo potencial para mejorar la educación".

Los resultados pueden cambiar la vida. Los cursos de informática en línea ayudaron a Daniel Spangenberger, de Berkeley Springs, Virginia Occidental, a ser aceptado en la Universidad Carnegie Mellon, y a obtener una beca para pagarlo. "Esos cursos ampliaron mi campo de estudio y mi conocimiento en áreas que mi pequeña escuela secundaria no podía", explica. "No habría podido comenzar como estudiante de segundo año en mi estudio de ciencias de la computación en Carnegie Mellon sin esas clases".

La flexibilidad del aprendizaje en línea también es un gran atractivo para los estudiantes con un amplio calendario de actividades extracurriculares. En Hudson, Massachusetts, la estudiante de tercer año Zoe McNealy es una estudiante de honor de tiempo completo en Hudson High School y una patinadora sobre hielo competitiva, gracias a la flexibilidad de los cursos en línea.

Cada trimestre, ella toma una o dos clases en línea, incluyendo El Holocausto, Literatura para adultos jóvenes, Finanzas personales, Mitología y Ciencias ambientales pre-AP, dándole la oportunidad de mantener un riguroso programa de capacitación y competir a nivel nacional e internacional con ella. equipo de patinaje sincronizado del campeonato sin quedarse atrás académicamente.

Alrededor del 25 por ciento de las escuelas públicas K-12 ofrecen algún tipo de instrucción virtual, de acuerdo con el Plan Nacional de Tecnología Educativa, publicado por el Departamento de Educación de los EE. UU. En enero de 2008. En la próxima década, el informe predice que casi todos los estados y escuelas lo harán seguir.

Para financiar o no financiar

Para las escuelas primarias y secundarias, el origen del aprendizaje en línea se remonta a 1996, cuando dos pioneros, el Consorcio Concord, en Concord, Massachusetts, y las cercanas Escuelas Públicas de Hudson, en Hudson, se asociaron y crearon la Virtual High School (VHS) proyecto. Su objetivo: "agrupar recursos de enseñanza y aumentar la oferta de cursos a las escuelas secundarias", explica Liz Pape, directora ejecutiva del proyecto.

A cambio de proporcionar un maestro para un curso en línea, una escuela puede inscribir hasta 25 estudiantes en clases de VHS. (La capacitación, proporcionada por VHS por una tarifa, es obligatoria para todos los maestros y desarrolladores de cursos de VHS). Hasta la fecha, VHS incluye casi 300 escuelas secundarias públicas y privadas en 27 estados, así como 24 escuelas internacionales, y ofrece más de 200 Internet. basados ​​en cursos.

Crédito: Roberta Furger

Del escritorio a la encimera: el aprendizaje en línea no se trata solo de sentarse frente a la computadora, aunque también hay mucho de eso (arriba). Las lecciones fuera de la pantalla, incluidos los laboratorios de ciencias autoguiados, se incorporan directamente a los cursos virtuales (a continuación).

Crédito: Roberta Furger

Casi al mismo tiempo que comenzaba el VHS, el gobernador de Florida, Jeb Bush, aprobó el capital inicial para los defensores del aprendizaje electrónico para planificar una escuela secundaria virtual en todo el estado. La Legislatura de Florida inicialmente financió FLVS como un proyecto piloto en 1997 y aportó $ 1.3 mil millones para comenzar el desarrollo del curso; Para garantizar que el proyecto no amenazara la financiación de la educación general, Bush creó una partida presupuestaria separada para él.

"Cada uno de nuestros estudiantes fue esencialmente una doble inmersión", dice Julie Young, presidenta y directora ejecutiva de la escuela; recibió fondos estatales para cada estudiante inscrito en una de sus clases, pero las escuelas de origen de los estudiantes también recibieron fondos. El modelo de doble financiación duró cinco años, el tiempo suficiente para construir el programa y desarrollar un cuadro leal de estudiantes, escuelas y distritos escolares que participan en los cursos en línea.

Young dice que el mecanismo de financiamiento inusual fue clave para el éxito de FLVS. "Nos dio la oportunidad de construir el programa sin peligro para los distritos escolares", dice ella. Hoy, la escuela atiende a miles de estudiantes en toda Florida y en todo el mundo.

FLVS también se ha unido a las filas de emprendedores de software de cursos en línea, vendiendo su plan de estudios a escuelas en Florida y más allá y ofreciendo franquicias (una oferta que ofrece todo, desde hardware y software hasta currículum y capacitación docente) a distritos dentro del estado del sol. .

Aunque otros estados luchan por mantener una opción de educación virtual, FLVS ahora tiene su propio flujo de ingresos. En 2004, la escuela generó aproximadamente $ 500, 000 en ganancias, dinero que volvió a FLVS para un mayor desarrollo del curso. "Es dinero que no podríamos haber encontrado en otro lugar", dice Young. "Está utilizando un activo para fortalecerlo".

William Thomas, director de tecnología educativa de la Junta Regional de Educación del Sur, una organización que ayuda a los líderes estatales a crear y expandir el uso efectivo de la ayuda política de alto nivel y el financiamiento seguro son componentes críticos para mantener vibrantes las escuelas virtuales. tecnología en escuelas y colegios K-12. "Los estados tienen que asumir esto para que sea un éxito", dice. "Un maestro no puede comenzar esto".

El lanzamiento de FLVS se benefició de un disparo político en el brazo, pero un programa similar en Carolina del Norte no fue tan afortunado. Al igual que la escuela de Florida, la Academia Web de las Escuelas del Condado de Cumberland, en Fayetteville, abrió su primera clase en 1997. Ocho años después, ofrece cursos en línea a solo unos pocos condados del estado. ¿Que pasó?

"El programa de Florida fue patrocinado por el estado, mientras que Carolina del Norte aún no ha financiado una escuela virtual", dice Allan Jordan, director de la escuela. Como resultado, los distritos deben pagar los cursos en línea de sus estudiantes, lo que obliga a las autoridades escolares locales a elegir entre gastar dinero en cursos virtuales y financiar programas y proyectos locales.

Más allá de la pantalla

Las clases virtuales de hoy han recorrido un largo camino desde los cursos por correspondencia que una vez se anunciaron en las portadas de las libretas. En esos primeros programas, los estudiantes recibieron tareas por correo, enviaron de regreso su trabajo completado y esperaron a que el cartero recibiera una respuesta del maestro.

Nuevas herramientas, nuevos métodos:

El coordinador del sitio de Virtual High School, Gabriel Cruz, se asegura de que los estudiantes obtengan el apoyo, los recursos y las insinuaciones (ocasionales) necesarias para tener éxito en sus cursos en línea.

Crédito: Roberta Furger

Hoy, gracias a las pizarras electrónicas, las animaciones digitales y los laboratorios, los grupos de discusión, el chat y el correo electrónico, el aprendizaje en línea, en un buen curso, puede ser más inmediato que algunas instrucciones presenciales.

"Me encanta", dice la estudiante de FLVS Katarina Williams. "Mis maestros en línea me hacen sentir como si fueran mi tutor privado". Los estudiantes conversan con el maestro y los compañeros de clase, realizan presentaciones en línea del trabajo fuera de línea, realizan trabajos de laboratorio virtuales y tradicionales y se reúnen en salas de conferencias virtuales.

Felizmente descubrieron que no tiene que esperar mucho para recibir comentarios sobre un proyecto o prueba. "Cuando entregas una tarea, el maestro te enviará una respuesta por correo electrónico diciéndote qué hiciste mal y qué puedes hacer para solucionarlo", dice Nick Petrecca, otro estudiante de FLVS. "Desde ese correo electrónico, puede hacer clic en la tarea, volver a acceder a ella y seguir sus consejos".

Esta inmediatez, combinada con la separación física inherente en el entorno en línea, puede dar a los estudiantes una sensación de libertad y apertura que no siempre está presente en un aula típica.

"Conozco mejor a mis alumnos en línea que a mis alumnos en el aula", dice Mary MacNeil, maestra de Pope John XXIII High School, en Everett, Massachusetts, que enseña literatura irlandesa contemporánea a través de VHS. "Discutimos temas y personajes, y en esas discusiones, los estudiantes a menudo me cuentan anécdotas personales. Se sienten cómodos en línea y confían en mí más de lo que lo harían con un maestro que ven todos los días".

La libertad de expresión que algunos estudiantes encuentran en línea puede arrojar luz sobre talentos que pasan desapercibidos en la típica lucha en el aula. "Hemos identificado estudiantes dotados en línea que no fueron identificados en el aula", explica Linda Pittenger, directora de la División de Aprendizaje Virtual en las Escuelas Virtuales de Kentucky. "Muchos estudiantes responden a este ambiente de aprendizaje de una manera que no lo hacen en un salón de clases".

Tracy Sheehan, quien enseña biología y bioética tanto para VHS como en Westborough High School, en Westborough, Massachusetts, dice que escucha a estudiantes en línea que probablemente permanecerían en silencio en clase, especialmente cuando enseñan bioética. "La gente no te conoce como el niño de la calle cuando estás en línea", explica. "En clase, si dices que apoyas el derecho al aborto, tus padres podrían escuchar eso. En línea, no importa".

Los estudiantes también exigen más de sus maestros. "Uno de nuestros profesores hizo un comentario interesante", dice Allen D. Glenn, profesor y decano emérito de la Facultad de Educación de la Universidad de Washington, experto en enseñar a los maestros a usar la tecnología. "Dijo: 'Nunca me di cuenta de cuántas preguntas de mis alumnos nunca respondí hasta que enseñé en línea'".

Del mismo modo que los cursos en línea pueden fomentar relaciones más estrechas entre estudiantes y maestros, también pueden desarrollar la comprensión entre estudiantes remotos. Por ejemplo, la Escuela Internacional Dalat, en Penang, Malasia, ofrece cursos a sus estudiantes a través de FLVS.

"Permite a nuestros estudiantes interactuar y tomar clases con niños en los Estados Unidos y en todo el mundo", explica Karl Steinkamp, ​​el director de la escuela. "También les da a los estudiantes en los Estados Unidos una visión del mundo más amplia". Debido a que los adolescentes conversan sobre lo que está sucediendo en sus propias vidas, los estudiantes de, por ejemplo, Boston podrían conversar con sus compañeros que viven eventos mundiales como el tsunami en Malasia.

Ofrecer a los estudiantes en San Francisco la oportunidad de interactuar con sus compañeros en Alabama también podría contribuir en gran medida a volver a unir a nuestras "dos Américas". Incluso en escalas geográficas más cercanas, la interacción en línea puede mejorar la comunidad. "Un estudiante en el Panhandle de Florida y uno en Miami también podrían estar en diferentes zonas horarias", dice Julie Young de FLVS.

No es una panacea

Aunque las escuelas virtuales pueden abrir puertas para las mentes jóvenes, no son una cura para las deficiencias de la educación pública. De hecho, la idea de que son una panacea puede ser uno de los pocos peligros reales del aprendizaje en línea.

La maestra de español Joyce McClanahan se conecta con sus alumnos por teléfono y correo electrónico.

Crédito: Roberta Furger

"Durante el año pasado, cuando he estado hablando con la gente sobre los problemas en las escuelas, la respuesta siempre es 'aprendizaje a distancia'", dice Rachel Tompkins, presidenta de Rural School and Community Trust, que aboga por el aprendizaje en línea. "He trabajado en comunidades pobres del Sur que tienen instalaciones desmoronadas y dificultades para reclutar maestros y directores. El aprendizaje en línea no es una solución para las instalaciones que se están cayendo, y no resuelve la falta de fondos".

Las escuelas virtuales también plantean algunos problemas propios. Por ejemplo, aunque el aula virtual ofrece a los estudiantes tímidos un asiento de primera fila y acceso individual a sus maestros, los instructores tienen que encontrar tiempo para brindar esa atención, generalmente sin recursos adicionales. Agregue a eso la meticulosa preparación necesaria para enseñar en línea, y usted tiene una receta para una pérdida de tiempo del maestro.

La capacitación y la evaluación adecuadas para los maestros virtuales se convierten en una parte crucial del paquete. Las mejores escuelas virtuales prestan una enorme atención a la formación del profesorado, pero otras utilizan sus programas para evitar los requisitos tradicionales del profesorado.

Un buen maestro hace una buena clase. Incluso con una excelente capacitación, algunos maestros simplemente no trabajan bien en línea. Los estudiantes tampoco siempre. Inicialmente, algunos eligen clases virtuales porque piensan que serán más fáciles que sus contrapartes cara a cara. Ese no suele ser el caso. Una clase en línea requiere disciplina y motivación. Algunos estudiantes simplemente no están a la altura, incluso si se destacan en un aula tradicional.

"Los estudiantes deben estar dispuestos a asumir la responsabilidad de su propio aprendizaje", dice Matt Wicks, director de aprendizaje virtual de la Academia de Ciencias y Matemáticas de Illinois, que supervisa la Escuela Secundaria Virtual de Illinois. Irónicamente, los estudiantes que obtienen buenos resultados en entornos tradicionales pueden no tener éxito en línea. "A menos que el estudiante sea un poco arriesgado, luchan aquí", dice Wicks. "Creo que es porque el sistema tradicional no asigna responsabilidad al estudiante".

Otro tema crítico es la calidad del curso. Como en las aulas tradicionales, el calibre de las clases virtuales puede variar considerablemente. Las escuelas más establecidas han desarrollado contenidos rigurosos y estándares curriculares y requieren un alto nivel de interactividad en los cursos. Pero lo mismo no se puede decir de todos los cursos en línea que se ofrecen hoy a los estudiantes de secundaria.

"Pero si comenzamos a aplicar el mismo tipo de rigor y evaluación a los cursos de secundaria en línea que aplicamos al plan de estudios en las escuelas físicas", dice Bob Blomeyer de NCREL, "incluso compensará las fluctuaciones en la calidad".

Aprendizaje combinado

Durante la última década, las escuelas virtuales K-12 se han desarrollado desde crías lejanas hasta una industria en toda regla que ha permitido a los estudiantes de secundaria hacer un excelente uso de sus años de escuela secundaria al elegir entre los mejores maestros en varios estados.

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Crédito: Roberta Furger

Ice Dreams: sin la flexibilidad de los cursos en línea, la patinadora sincronizada Zoe McNealy (practicando, izquierda y con su madre, derecha) no podría mantener su riguroso horario de práctica y competencia.

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Ice Dreams: sin la flexibilidad de los cursos en línea, la patinadora sincronizada Zoe McNealy (practicando, izquierda y con su madre, derecha) no podría mantener su riguroso horario de práctica y competencia.

Pero, ¿qué traerán los próximos diez años? ¿Los estudiantes se sentarán en cubículos? ¿Todos se quedarán en casa? No es probable, dicen la mayoría de los expertos. "El aprendizaje en línea nunca reemplazará al aula", dice Julie Young de FLVS.

Es probable que alguna forma de aprendizaje combinado, en línea y en el aula, se convierta en la norma, ya que los estudiantes toman uno o dos cursos en línea para complementar su horario tradicional. E incluso cuando están inscritos en cursos en línea, la mayoría de los estudiantes no estarán completamente solos.

Un maestro en clase actuará como entrenador, ayudando a los estudiantes a seleccionar cursos en línea y asegurándose de que se mantengan encaminados y administren bien su tiempo. El entrenador o facilitador local puede ayudar a los estudiantes con laboratorios reales y virtuales, unirse a ellos en excursiones reales y sus contrapartes en línea, y ayudar a los estudiantes a encontrar fuentes en línea y fuera de línea. Es un modelo que los preparará mejor no solo para la universidad, donde estas habilidades son esenciales para el éxito, sino para la vida en una sociedad impulsada por la información.