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D. se suscribió al programa de talleres intensivos con los Inusuales Sospechosos, una organización sin fines de lucro de artistas profesionales en Los Ángeles que trabaja con jóvenes de 12 a 21 años en los sistemas de cuidado de crianza y justicia juvenil del área.

Durante tres meses, D. y otras once personas en Camp González se reunieron dos veces por semana con voluntarios y artistas docentes de los sospechosos inusuales para desarrollar, escribir y ensayar una obra original. En mayo pasado, realizaron su propio thriller de gángsters de ciencia ficción (unos contrabandistas de la década de 1920 que se encuentran con un androide guerrero zapping del futuro) para los otros jóvenes en el centro de detención, y luego para una audiencia pública.

"Durante el programa para los otros menores que estaban encerrados, estábamos nerviosos y no nos apegamos al guión, tuvimos que inventar algunas de las líneas", dice D. "Al día siguiente, lo hicimos para personas externas, y nuestras líneas estaban en orden".

"Fue el mejor espectáculo que han visto en Camp González", dice Sally Fairman, directora ejecutiva de Inusual Suspects. Ella explica que para muchos de los niños en el sistema de detención juvenil (y en los hogares de acogida, el entrenador de Inusual Sospechosos), la experiencia de actuar puede ser transformadora. "Pasan por una experiencia intensa en doce semanas, y cuando salen del otro lado, la gente mira su juego y se levanta y anima", agrega Fairman. "Ves a los niños parados allí, recibiendo energía positiva de la comunidad, y estos son adolescentes marginados, y ahora están pensando, 'Quizás pueda ser parte de esta comunidad'".

Debido a que la Comisión de Artes del Condado de Los Ángeles aprobó el plan de estudios de los sospechosos inusuales y cumple con los estándares de educación del estado para las artes visuales y escénicas, los participantes en los centros juveniles pueden recibir crédito de servicio comunitario para reducir su tiempo de prueba. Pero Fairman dice que el propósito del programa es mucho más amplio.

"Estamos proporcionando no solo las habilidades académicas, al cumplir con los estándares estatales y a través del trabajo en educación teatral, alfabetización y oratoria, sino que también nos estamos enfocando en el manejo de la ira y las habilidades sociales", explica. "Estamos enseñando a los niños a confiar en sí mismos y en los demás, y a establecer objetivos y alcanzarlos. Estamos trabajando para aumentar la conciencia social. Estamos trabajando con niños de diferentes razas y afiliaciones de pandillas. Todas esas cosas están sucediendo mientras obtienen estas habilidades académicas. Por eso este programa es exitoso ".

Carrera al escenario

Las tensiones raciales fueron el catalizador de la creación del grupo, dice la fundadora y actual presidenta de la junta, Laura Leigh Hughes. "Salió de los disturbios en Los Ángeles en 1992", dice ella. "Quería tratar de hacer algo con respecto a la tensión racial y la intolerancia racial. Siempre sentí que los jóvenes eran los más afectados por estos problemas, y quería encontrar una manera de empoderarlos y darles voz".

Hughes, una actriz, reunió a amigos en la industria y creó los sospechosos inusuales, montando el primer espectáculo de la compañía con un grupo de adolescentes en el sistema de cuidado de crianza. Posteriormente, una amiga la conectó con el Salón Juvenil Central de Los Ángeles, que, según Hughes, presentó a los sospechosos inusuales a un grupo de delincuentes masculinos de alto riesgo y lo que ella llama un "mundo completamente nuevo" de tensiones entre pandillas y razas.

Después del primer espectáculo del grupo en Central Juvenile Hall, Hughes explica que uno de los jóvenes artistas tomó el micrófono y se dirigió a los otros jóvenes encarcelados en la audiencia. "Él dijo: 'No hay pandillas aquí en este escenario. Somos una familia. Hemos hecho algunas cosas de las que nos arrepentimos, y tenemos que dejar de matarnos'.

"Estábamos trabajando con pandilleros rivales", agrega Hughes, "y las tensiones raciales disminuyeron después de trabajar con ellos".

D. también habló sobre cómo la creación y producción de un espectáculo afectó la dinámica racial en su grupo. "Hubo una situación en la que todos estábamos en un círculo de sillas, hablando de la obra en general", dice D. de una de las primeras reuniones de producción. "Todo el personal de los sospechosos inusuales estaba de un lado del círculo, todos los negros estaban del otro lado, y los hispanos estaban del otro lado. Me puse de pie y dije: 'Todos muévanse'".

Nadie notó que se habían segregado, pero el grupo se volvió más integrado en cada reunión posterior. "Al principio, era algo inestable", recuerda D. "Realmente no nos llevábamos bien. Era un grupo diferente y diverso de personas. Hacia el final del juego, puede que no todos fuéramos mejores amigos, pero nos estábamos llevando bien".

Jamie Diamond, un periodista que se ha ofrecido como voluntario para varias producciones, dice que los grupos a menudo muestran una marcada transformación durante las doce semanas que están juntos. Cuando se está formando un nuevo grupo y tiene su reunión inicial, ella dice, "doce a quince niños entran a un gimnasio helado sin ventanas, con uniformes naranjas, sin mirarnos y golpeándose unos a otros. Y hacemos teatro. juegos con ellos ".

Pero tres meses después, después de haber presentado el espectáculo, agrega Diamond, los niños saben que pueden trabajar en grupo. "Hay un espíritu de 'Hemos hecho algo juntos: vinimos todas las semanas y logramos esto'", dice ella. "Puede que no terminen la escuela o la lectura, pero lo logran. Es una especie de cuadrícula alternativa en la que pueden tener éxito".

La trama se complica

Mientras los sospechosos inusuales celebran su decimoquinto aniversario este año, Fairman dice que la organización, financiada a través de una combinación de donaciones, subvenciones del gobierno y contribuciones de sus instalaciones asociadas, está experimentando un enorme crecimiento. "Pasamos de dos programas al año en 2004 a diez este año, y creemos que estamos llegando a un punto de inflexión", dice ella. "Estamos prediciendo que la demanda se duplicará". Fairman agrega que los funcionarios de la ciudad de Los Ángeles han pedido recientemente enfoques alternativos para hacer frente a los crecientes niveles de violencia de pandillas en el área. "Somos líderes en este campo", dice, "y la atención está en nosotros".

Los planes de la organización incluyen un programa piloto con alumnos de quinto grado de un área donde muchos niños están expuestos a pandillas a la edad de nueve años. Y este otoño, los sospechosos inusuales comenzarán un nuevo programa en la instalación juvenil Camp Glenn Rockey del condado de Orange, donde colaborarán con los maestros allí pasando tiempo en el aula durante el día escolar. Esta es la primera vez, ya que las producciones teatrales en otros campos de detención para menores han sido tradicional y estrictamente extracurriculares.

Otro objetivo de los sospechosos inusuales es expandir su programa de ex alumnos: una red de niños que se orientan entre sí y entrenan la transición de los demás a la comunidad. Un alumno que se ha mantenido estrechamente vinculado a esa red es Richard Morgan. En 1998, después de visitar a un amigo en un centro de acogida donde estaba en marcha un taller de sospechosos inusuales, Morgan se unió al programa y pronto actuó en su primer espectáculo.