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En el mundo en rápido desarrollo del aprendizaje global de idiomas, Estados Unidos está despertando a una nueva realidad. Aunque una vez afirmamos una sensación de dominio mundial que dependía de que los extranjeros aprendieran inglés, Estados Unidos está comenzando a escuchar el llamado de un mundo conectado en el que saber cómo comunicarse en varios idiomas es crucial.

Estamos en un punto crucial en lo que se llama cada vez más la educación en idiomas del mundo, a punto de recuperar una cierta competitividad con herramientas y programas innovadores que promueven la comprensión intercultural. Pero a menos que reduzcamos nuestra renuencia a hablar otro idioma que no sea inglés, el potencial de este renacimiento puede no afianzarse y podríamos perder nuestra ventaja.

Los nuevos métodos y tecnologías están abriendo oportunidades increíbles en este ámbito, proporcionando conexiones en el mundo real con aquellos que hablan otros idiomas, motivando así a los estudiantes a aprender a comunicarse en un idioma extranjero. Con ese fin, las escuelas con cable están utilizando herramientas de alta tecnología, en su mayoría gratuitas, como Skype y Google Talk, que facilitan la conexión de los estudiantes con sus homólogos en otros países. Y la financiación del gobierno está creando oportunidades para los programas de intercambio de estudiantes.

A la vanguardia de esta causa está la Red Internacional de Educación y Recursos-EE. UU. (IEARN), que comenzó en 1988 para fomentar el entendimiento cultural soviético-estadounidense y ha dado inicio al aprendizaje de idiomas en 130 países. Entre sus iniciativas clave se encuentra un programa en línea donde niños de diferentes países pueden trabajar juntos en proyectos.

Crédito: Aaron Meshon

"Algunos de los maestros de lengua rusa arrojaron sus libros de texto a favor de la interacción auténtica en la que estábamos involucrados", dijo Ed Gragert, director ejecutivo de iEARN. "Es mejor presentar algo escrito por un estudiante, porque será leído por un estudiante real".

Gragert pide más viajes de estudiantes a otros países; Puede que no desarrolle fluidez inmediata, pero ese tipo de experiencia de primera mano proporciona un incentivo crítico para aprender. A medida que los estudiantes hacen amigos en otros países, quieren mejorar sus habilidades lingüísticas. "Si me saliera con la mía, todos en los Estados Unidos tendrían este tipo de experiencia", dice. Pero también señala que a un costo de $ 5, 000 a $ 10, 000 por estudiante, "eso obviamente es demasiado caro".

Sin embargo, la tecnología está cerrando la brecha que deja la falta de fondos al proporcionar nuevas herramientas asequibles que crean interacciones internacionales fáciles. Tomemos, por ejemplo, los siguientes servicios en línea: Elluminate es una plataforma de conferencias que permite a las escuelas colaborar en proyectos juntos. Los maestros han utilizado la tecnología de videoconferencia de Elluminate para una amplia gama de aplicaciones educativas, desde capacitación de maestros hasta competencias de debate y lecciones de geografía. Pero es particularmente valioso con las conexiones internacionales porque puede funcionar a través de una conexión de acceso telefónico, el tipo que aún prevalece en el mundo en desarrollo, según Lisa Jobson de iEARN.

Los educadores también usan VoiceThread, que proporciona un espacio en línea donde los maestros y los estudiantes pueden publicar diálogos, fotos, videos y archivos de audio que cualquier persona puede recuperar en cualquier lugar. Una persona puede publicar una foto o video, por ejemplo, y otros pueden agregar comentarios de voz o texto al elemento. La versión básica del servicio es gratuita y, por una pequeña tarifa de suscripción, los educadores pueden agregar cuentas de correo electrónico de los estudiantes, almacenamiento adicional y herramientas de administración.

Para intercambios simples, hay ePals, una red social para estudiantes de K – 12: piense en amigos por correspondencia en línea y cuentos digitales. Debido a que ePals fue creado para escuelas, ofrece herramientas seguras de correo electrónico y blog. Aunque no es una herramienta de lenguaje especializada (su sitio web trata más sobre proyectos sobre calentamiento global, desastres naturales, clima, agua y narración digital), ayuda a conectar miles de aulas en 200 países.

Aunque algunos servicios no están diseñados específicamente para las escuelas, los maestros los usan en las aulas debido a su fácil acceso. La aplicación Audacity le permite almacenar, editar y compartir archivos de audio. Skype y otros servicios hacen que los chats de video en línea sean muy fáciles. Por supuesto, las interacciones en tiempo real pueden ser un desafío: las diferencias de tiempo significan que los estudiantes en los Estados Unidos están durmiendo mientras sus homólogos coreanos están en la escuela y viceversa. Pero los maestros ocasionalmente organizan un chat de Skype como un regalo al final de un semestre.

Almerinda Garibaldi, que supervisa algunos programas en Brasil para iEarn, dice que los maestros que usan estos programas están entusiasmados con las posibilidades de romper fronteras. Garibaldi recuerda vívidamente a una maestra, Valda Costa e Silva, diciéndole "no hay duda de que el uso de tecnologías se convirtió en el camino más corto para superar las fronteras entre los países y los pueblos. Ahora estamos aquí, pero también podemos estar allí; en todas partes, sin límites."

Más allá de la tecnología, muchos otros programas están facilitando encuentros globales. Algunas iniciativas están trayendo hablantes nativos del extranjero a los Estados Unidos. El ministerio chino envía cientos de hablantes nativos a Estados Unidos a través de un programa llamado Hanban para enseñar el idioma en los Institutos Confucio. Estas escuelas están dedicadas a la enseñanza del idioma chino. Además, varios programas de intercambio trabajan con Hanban para enviar maestros, administradores y estudiantes a China para complementar el aprendizaje de idiomas que está ocurriendo en el aula.

Crédito: Aaron Meshon

La Iniciativa de Idiomas de Seguridad Nacional del Departamento de Estado brinda becas para que los adolescentes estadounidenses viajen al extranjero durante un verano, un semestre o un año académico para sumergirse en un idioma y una cultura. "Los niños aprenderán un idioma mejor si tienen que funcionar en él todos los días", señala Gragert.

Además de las organizaciones gubernamentales, las instituciones privadas también están en la tarea. La Asia Society, por ejemplo, dirige 18 escuelas para más de 4, 000 estudiantes predominantemente de bajos ingresos y minoritarios. Las escuelas enfatizan los temas globales y la competencia en al menos un idioma extranjero (o un idioma mundial, como se lo llama cada vez más en los círculos educativos). La organización también trabaja con las escuelas secundarias para promover los idiomas, particularmente los idiomas asiáticos, según Vivien Stewart, vicepresidenta de programas educativos de la Asia Society.

Es un gran cambio con respecto a la reacción violenta que sufrió la educación bilingüe hace varios años cuando el tema se enredó con la política de inmigración y estados como California esencialmente lo rechazaron. A los votantes les molesta la idea de que los inmigrantes vengan a las escuelas públicas estadounidenses y se les enseñe en su idioma nativo. Sin embargo, esos estudiantes ahora obtienen una mayor experiencia de inmersión en inglés, mientras que los padres de habla inglesa envían a sus hijos a las escuelas donde las lecciones se imparten en mandarín, japonés u otro idioma del mundo.

Según Stewart, las escuelas que ofrecen clases de idiomas se suscriben de inmediato. Joanne Wright ejemplifica la urgencia que sienten algunos padres de exponer a sus hijos a idiomas extranjeros. Sus hijos están en su segundo año en la escuela primaria pública Richmond, un programa de inmersión en japonés en Portland, Oregon.

"Admitimos la idea de que aprender un segundo idioma haría a nuestros hijos mejores pensadores", dice ella. "Además, quiero que mis hijos valoren una cultura diferente a la suya. Quiero que estén expuestos a una forma de ser completamente diferente: diferentes valores, diferentes alimentos. Incluso hacen las matemáticas de manera diferente".

Los estudiantes de primer grado pasan la mitad del día aprendiendo japonés y la otra mitad en inglés, y la mayoría de las materias se imparten en ambos idiomas. Aunque ninguno de los padres de Wright habla japonés, los niños están devorando el idioma, para deleite de sus padres.

En el precipicio

Aunque este entusiasmo ha sido una bendición para la educación en idiomas del mundo, estas ofertas, que ya son relativamente escasas en los Estados Unidos en comparación con otros países, en realidad se redujeron en los últimos años, particularmente en los años más críticos de la escuela primaria y secundaria. Según Nancy Rhodes, del Centro de Lingüística Aplicada (CAL), los recortes presupuestarios y las demandas de No Child Left Behind han hecho de la educación lingüística un objetivo fácil.

"Lo que hemos visto en los últimos 10 años es bastante devastador", informa Rhodes. Según un estudio realizado por CAL y Westat, un número de escuelas primarias que ofrecen instrucción en idiomas extranjeros se redujo del 31% en 1997 al 25% en 2008, y el número de escuelas intermedias se redujo del 75% al ​​58% en el mismo período. organización de investigación A pesar de que el 91 por ciento de las escuelas secundarias ofrecen idiomas extranjeros, solo el 46 por ciento de los estudiantes las toman.

Los desafíos son múltiples. "No Child Left Behind estableció un énfasis excesivo en lectura y matemáticas y le quitó tiempo al estudio de idiomas", dice Shuhan Wang, subdirector del Centro Nacional de Idiomas Extranjeros de la Universidad de Maryland. Debido a que no es un área que se evalúa en las pruebas, explica Wang, las escuelas no enseñan tanto idiomas extranjeros.

Para agravar el problema está el hecho de que las escuelas que desean ofrecer un idioma extranjero tienen problemas para encontrar maestros calificados. Casi el 31 por ciento de las escuelas en la encuesta CAL tienen algunos maestros de idiomas no certificados. Treinta y seis estados y Washington, DC, han identificado una escasez de maestros de idiomas del mundo, según Wang.

Las desigualdades también abundan. El estudio de CAL descubrió que las escuelas urbanas rurales y pobres no reciben casi la oferta de idiomas del mundo que las escuelas suburbanas y que, mientras que el 51 por ciento de las escuelas primarias privadas ofrecen clases de idiomas, solo el 15 por ciento de las escuelas públicas.

"La gente habla de su preocupación de que EE. UU. Esté detrás de otros países en matemáticas y ciencias, pero estamos mucho más atrás del resto del mundo industrializado en el aprendizaje de idiomas que en matemáticas y ciencias", dice Stewart de la Asia Society. "En casi todos los países, es obligatorio. En casi todos, comienza en el jardín de infantes. En casi todos, continúa durante varios años. Esa es una gran diferencia".

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La Asociación para las Habilidades del siglo XXI argumenta que los EE. UU. Deben hacer un mejor trabajo al enseñar a los estudiantes los idiomas clave del mundo para ayudarlos a tener éxito en la economía del siglo XXI. La organización cita el llamado del profesor de la Escuela de Negocios de Harvard, Dorothy Leonard, a personas con "habilidades en forma de T": aquellas que hablan dos o más idiomas y pueden "ver el mundo desde dos o más perspectivas diferentes". Tienen "la diversidad cognitiva necesaria para formular soluciones innovadoras a problemas complejos".

Así es: aprender idiomas estimula el desarrollo del cerebro. Los estudios han demostrado que el bilingüismo infantil ayuda a los niños a expandir sus parámetros de lenguaje y su capacidad cognitiva, dice Wang. "Pueden ver que una cosa podría llamarse mesa o mesa o zhuozi en diferentes idiomas. Tienen una mente abierta y más empatía, y constantemente están tratando de hacer una conexión. El cerebro trata sobre el conectivismo. Siempre están tratando de analizar y comparar para que puedan conectar nueva información ".

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Los niños que solo hablan un idioma pueden sentirse frustrados con problemas que no se resuelven fácilmente, señala. Pero los niños que hablan dos o más a menudo buscan una nueva ruta para atacar el problema.

Cambio de prioridades

A lo largo de los años, los estadounidenses no han considerado la educación en idiomas extranjeros como una prioridad porque parecía que todos los demás aprendieron inglés, el idioma más hablado del mundo. Se enseña en escuelas de más de 100 países y es hablado por 1.500 millones de personas, un cuarto de la población mundial, según el académico David Crystal. Stewart agrega: "Debido a que Estados Unidos ha sido dominante económicamente, sentimos que podíamos dictarle al mundo en nuestros términos".

Pero ese escenario ha cambiado drásticamente. A medida que la economía crece en China e India y, en menor medida, en Oriente Medio, por no mencionar el creciente enfoque en la seguridad después de los ataques del 11 de septiembre, estudiar los idiomas del mundo se está convirtiendo en una prioridad. La Iniciativa de idiomas de seguridad nacional del Departamento de Estado de EE. UU. Alienta el estudio de siete idiomas que rara vez se enseñan en los EE. UU .: chino, hindi, árabe, ruso, coreano, farsi y turco.

Pero las lenguas europeas todavía se valoran. Aunque algunos han minimizado el francés, por ejemplo, el idioma se habla en muchos países, especialmente en África. Y con la encuesta de la Oficina del Censo de EE. UU. Que cuenta con 34, 5 millones de personas que hablan español en casa, ese idioma es cada vez más importante a nivel nacional.

Los nuevos programas y las innovaciones en el aula que enfatizan la inmersión en la cultura están impulsando el esfuerzo. Los maestros están comenzando a recompensar a los estudiantes por poder funcionar en un idioma, según Marty Abbott con el Consejo Americano para la Enseñanza de Idiomas Extranjeros. Los estándares nacionales y los marcos estatales han surgido de la idea de fomentar la conversación. "Estamos tratando de cambiar la forma en que evaluamos y enseñamos a los estudiantes", explica.

De hecho, algunos de los mayores obstáculos para la educación en idiomas del mundo son los padres que recuerdan sus propias experiencias miserables. Muchos estadounidenses fueron introducidos a los idiomas extranjeros en las clases de secundaria o preparatoria que enfatizaban la conjugación de verbos y otras tareas gramaticales aburridas en lugar de habilidades de comunicación relevantes. "La enseñanza de idiomas en los Estados Unidos ha sido ineficaz", dice Stewart. "Comenzamos a la edad equivocada. Las habilidades de los maestros no son excelentes. Hay un enfoque en la gramática y la traducción". El resultado: "Los adultos que tomaron tres años de francés no hablan una palabra", afirma.

Pero la tendencia hacia la competencia y lejos de la conjugación está ayudando a crear una nueva generación de estudiantes de idiomas, una que adquiere habilidades del mundo real con muchas aplicaciones prácticas.