Anonim

El instructor se sorprendió nuevamente cuando, después de algunas semanas de ensayos, tanto el consejero escolar como la madre de la niña se acercaron a ella.

"Cada uno de ellos dijo que debido a la experiencia de estar en la obra, la niña había mejorado al 100 por ciento", dice ella. "Resulta que estaba teniendo muchos problemas: no tenía amigos, le estaba yendo mal en sus clases e incluso estaba considerando abandonar la escuela. Pero el teatro es un ambiente bastante desordenado que deja espacio para cualquiera, y una vez se involucró aquí, realmente salió de su caparazón, tanto académica como socialmente ".

Una obra de teatro en la escuela puede haber cambiado las cosas para ese estudiante, pero en un día determinado, millones de otros adolescentes estadounidenses no son tan afortunados. Un informe reciente de la Oficina del Cirujano General de los EE. UU. Muestra que aproximadamente el 11 por ciento de los jóvenes, aproximadamente cuatro millones, tienen un trastorno de salud mental importante que resulta en problemas significativos en el hogar o la escuela o con sus compañeros, y solo uno de cada cinco de estos niños realmente reciben el tratamiento que necesitan.

Si no se trata, la depresión y otros problemas de salud mental preparan al niño para una transición potencialmente larga y difícil a la edad adulta; Más de la mitad de todos los casos de enfermedad mental en adultos comienzan en la adolescencia. Y algunos no hacen la transición en absoluto: el suicidio es la tercera causa de muerte en adolescentes. Y, como se vio con la reciente tragedia en Virginia Tech, los problemas de salud mental que no se tratan a veces pueden tener consecuencias aún más terribles.

"La depresión es definitivamente más visible ahora en los adolescentes", dice el Dr. Jeff Bostic, director de psiquiatría escolar en el Hospital General de Massachusetts y profesor clínico asistente de psiquiatría en la Facultad de Medicina de Harvard. "Vivimos en una época en la que deberíamos ser los más felices de la historia de la humanidad, pero no lo somos. Vivimos en una sociedad complicada donde los niños tienen 500 canales de televisión, la mayoría de los cuales llaman su atención asustando ellos, y nosotros, como seres humanos, no fuimos hechos para ser levantados todo el tiempo ".

"La escuela también es un lugar muy complicado ahora", agrega. "A los niños se les dice que no van a tener una buena calidad de vida si no hacen cada cosa exactamente bien. Tienen miedo a la muerte y, por lo tanto, las tasas de depresión y ansiedad han aumentado".

"Todos los factores se alinean para indicar que tiene sentido que haya una mayor incidencia de depresión ahora que hace diez o veinte años", dice Ann Vander Stoep, epidemióloga psiquiátrica infantil de la Universidad de Washington. "Donde me encuentro rascándome la cabeza estoy tratando de averiguar si estamos viendo un aumento dramático en el número de niños deprimidos o si somos más capaces de identificarlos. Creo que es algo de ambos".

Un hecho obvio es que las escuelas son cada vez más conscientes de que los niños tienen problemas de salud mental, y la idea de que las escuelas tienen un papel importante que desempeñar en el bienestar mental de sus estudiantes ha provocado la respuesta de los sectores público y organizativo. La Comisión de Nueva Libertad sobre Salud Mental del gobierno federal recomendó recientemente que se amplíen los programas escolares de salud mental; la Asociación Estadounidense de Salud Escolar oficialmente respalda el aumento de fondos para servicios de salud mental en las escuelas, y el programa educativo de salud mental de la Fundación Americana de Psiquiatría, ¿Típico o con problemas ?, se ha implementado en setenta y tres escuelas secundarias de todo el país.

El Programa de Investigación de Vías del Desarrollo es otro ejemplo. Creado por Vander Stoep y su compañera de investigación, la Dra. Elizabeth McCauley, el programa estudia la efectividad de evaluar a los estudiantes de secundaria en busca de signos de angustia emocional. Se asociaron con el sistema de las Escuelas Públicas de Seattle para implementar su programa, un componente importante del cual es proporcionar intervenciones en el sitio a los estudiantes que muestran signos de problemas.

"Elegimos estudiantes de secundaria porque es raro ver a un alumno de sexto grado con un diagnóstico completo de depresión", dice McCauley. "Pero las señales de advertencia pueden estar allí, y el apoyo temprano a un niño vulnerable puede prevenir el episodio".

"Un episodio de depresión mayor parece dejar una huella", explica Vander Stoep. "Es mejor evitar un episodio completo y poner a un niño en el camino que tratar de intervenir después de que haya ocurrido".

Aunque trabajar directamente en las escuelas con este tipo de estudio tiene sentido, tanto los investigadores como los educadores al principio estaban preocupados de que pudieran estar abriendo una lata de gusanos. "Las escuelas estaban nerviosas de que tuviéramos niños de todo tipo que necesitaran ayuda seria y no pudieran manejarlo; ya estaban al máximo con la atención que estaban brindando", dice Vander Stoep.

Pero de todos los niños que han examinado, aproximadamente el 15 por ciento mostró signos de angustia, y de ellos, solo una proporción muy pequeña terminó necesitando niveles relativamente altos de intervención. Los seguimientos con los padres determinaron que casi las tres cuartas partes de sus hijos habían recibido la asistencia que necesitaban, y gran parte de esa ayuda estaba en el lugar en los centros de atención médica de las escuelas.

"Este programa encaja de manera más sensata y manejable en el entorno escolar de lo que cualquiera de nosotros pensó", dice Vander Stoep. "Hemos podido ayudar a muchos niños en este proceso de manera fácil y muy económica".

El acceso es fundamental para el éxito del Programa de Investigación de Vías del Desarrollo, y también es el principal obstáculo para que los niños con problemas reciban la ayuda que necesitan. "Hay una gran escasez de profesionales de la salud calificados para tratar a niños y adolescentes", dice la Dra. Wendla A. Schwartz, psiquiatra infantil que dirige Solutions Psychiatric Associates, en Los Gatos, California.

No solo es más laborioso (y por lo tanto costoso), dice, también es simplemente difícil. "Tratar a un niño que está deprimido es completamente diferente de tratar a un adulto, porque los niños y adolescentes que están deprimidos no necesariamente, o incluso a menudo, se ven deprimidos; no necesariamente se ven tristes", agrega Schwartz. "La otra cara es que podrían 'verse' deprimidos, pero en realidad son bipolares o esquizofrénicos. Tienen una química cerebral totalmente diferente; son pequeños productos inacabados".

Como era de esperar, la tensión se acumula más en el aula. Con todos los roles que los maestros, los entrenadores y los administradores han tenido que asumir en los últimos años, ¿realmente deberíamos esperar que actúen también como consejeros?

"No es justo, no es justo, no está bien", dice Bostic, un ex maestro de secundaria, "pero en este día y edad, cuando tienes una gran cantidad de niños que viven en familias fragmentadas y otras situaciones estresantes, los maestros tienen que asumir otro papel para el que no se inscribieron. Algunas personas dicen que las escuelas no tienen por qué hacer cosas relacionadas con la salud mental, y lo aprecio. Pero la realidad es que si haces algo o nada, estás afectando la salud mental de los niños todos los días que eres maestro.

"Entonces, si no vamos y les decimos a los maestros que lo que hacen y dicen en el aula afecta la salud mental de los niños, entonces no sabrán nada mejor", agrega. "En mi opinión, cualquier persona con cerebro debe darse cuenta de que desea que los maestros tengan las habilidades para cultivar una buena salud mental y disminuir la probabilidad de que alguien se vuelva ansioso, deprimido o psicótico".

Schwartz no está de acuerdo. "No es correcto alentar o enseñar a los profesionales que no son de salud mental a participar en cualquier tipo de evaluación o asesoramiento", dice ella. "Cada vez que le pides a un no profesional que haga un juicio médico, es peligroso. He visto que ese tipo de situación va muy mal muchas veces".

TeenScreen es un programa nacional que atrae tanto elogios como las críticas. Desarrollado por investigadores de la Universidad de Columbia, el programa tiene el objetivo específico de disminuir la tasa de suicidios de adolescentes trabajando principalmente en las escuelas. Emplea un proceso de selección dividido en dos etapas: un cuestionario de computadora con aproximadamente quince a cincuenta preguntas, seguido de una discusión cara a cara. Los estudiantes son voluntarios para la evaluación y se requiere el consentimiento de los padres.

Aunque muchas personas aplauden el esfuerzo, los críticos dicen que simplemente no hay evidencia de que este tipo de detección funcione. Señalan un estudio realizado por el Equipo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU. Que concluyó que no hay pruebas suficientes a favor o en contra de la detección del riesgo de suicidio del público. Otros expertos creen que la detección inevitablemente lleva a colocar una etiqueta de enfermedad mental en los niños, sin el beneficio de una evaluación completa.

"Siento que muchas de las críticas a las que se enfrenta TeenScreen tienen que ver con el hecho de que están enfocadas en hacer un diagnóstico psiquiátrico", dice McCauley. "Y una vez que hay un diagnóstico, volvemos al problema del acceso a la atención y, más específicamente, el acceso a la atención que se basa en la evidencia y es útil".

"Estos no son diagnósticos fáciles de hacer", agrega. "Esa es una razón por la que siento que nuestro programa está funcionando. Nuestra evaluación es como un termómetro que mide la temperatura del niño y le da una indicación de que el niño está angustiado, en lugar de hacer un diagnóstico psiquiátrico".

Bostic apoya la misión TeenScreen, pero está de acuerdo con McCauley en que el problema con el programa es principalmente el acceso, una vez más. "El atolladero en el que se encontraron se debe en parte a la pregunta de quién se asegurará de que las escuelas estén equipadas con el personal y los conocimientos necesarios para saber qué hacer con los resultados de las evaluaciones", dice.

Aunque Schwartz no tiene una opinión oficial sobre TeenScreen, algo en lo que ella y Bostic están de acuerdo es que los maestros pueden ayudar a los estudiantes que creen que podrían estar teniendo problemas.

"Están en la primera línea tratando con niños todo el tiempo; tiene sentido que sepan qué cuidar", dice ella. "De hecho, probablemente del 20 al 30 por ciento de las veces que un niño se presenta en mi oficina, ha sido un maestro el que jugó un papel fundamental para llevarlo allí. Son una influencia importante en los niños, y muchas veces los padres, incluso los padres bien intencionados, tienen problemas para ver enfermedades psiquiátricas en sus hijos a menos que el niño haga algo realmente atroz. En las circunstancias más comunes y menos severas, a menudo se necesita una fuente externa, como un maestro, para decirle a un padre que seguir con su hijo está realmente fuera de la caja ".