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Incluso los niños de kindergarten sienten más presión académica, dedican menos tiempo al arte y la música y más a las matemáticas, la lectura y la evaluación en comparación con fines de la década de 1990. Según la Academia Estadounidense de Pediatría, el estrés infantil puede conducir a cambios permanentes en la estructura y función del cerebro, lo que aumenta la probabilidad de dificultades de aprendizaje, problemas de memoria y enfermedades crónicas en la vida adulta. Mientras tanto, un informe de 2013 de la American Psychological Association (APA) descubrió que los efectos negativos del estrés persisten en los años de la escuela secundaria: el 35 por ciento de los adolescentes permanecen despiertos por la noche debido al estrés, reducen el tiempo crítico de sueño y aumentan la probabilidad de que Tendrá problemas de concentración o experimentará sentimientos de tristeza y depresión.

Los estudios sugieren que la cantidad de estrés es importante y también puede afectar el rendimiento académico de los estudiantes. Si bien los niveles bajos de estrés pueden aumentar la formación de la memoria, los niveles moderados y altos de estrés pueden afectar la capacidad del estudiante para recuperar recuerdos, lo que hace que sea más difícil aprobar exámenes, escribir documentos o hacer una presentación en clase.

¿Puede la atención plena, una forma de meditación no religiosa que enseña a los estudiantes a respirar, concentrarse y centrarse en el momento presente, ayudar a reducir cualquiera de los efectos perjudiciales del estrés en el aula o los horarios agitados de los estudiantes? ¿Puede ayudar a los estudiantes a aprender, lo que lleva a ganancias en el rendimiento académico? Muchas escuelas apuestan por ello, integrando técnicas relativamente simples de atención plena en el día escolar.

La atención plena reduce el estrés

Para los estudiantes de secundaria de Rebecca McLelland-Crawley, el estrés se estaba convirtiendo en un problema importante. Cuando el distrito escolar encuestó a los estudiantes hace unos años sobre sus niveles de estrés, las respuestas fueron asombrosas.

“Más del 80 por ciento de los niños en nuestra escuela se sienten estresados, la mayoría o todos mal. Es normal sentirse estresado, pero no es normal que un niño de 11, 12 y 13 años sienta niveles tóxicos de estrés. Así fue como surgió la atención plena en el aula ”, dijo McLelland-Crawley.

Para abordar el problema, sus alumnos crearon su propio grupo de atención plena, NüYü, para aprender más sobre el estrés y compartir estrategias saludables de afrontamiento con su escuela. Cada semana, alientan a otros estudiantes a participar en el Desafío "Pausa" de Panther, una serie de lecciones y actividades para reducir el estrés. Los estudiantes de NüYü celebraron recientemente una feria de bienestar para más de 200 padres, estudiantes y miembros de la comunidad, en la que presentaron estaciones de yoga, bolas de estrés y frascos de brillo a los participantes. También organizaron talleres sobre alimentación consciente y explicaron la ciencia detrás de la atención plena.

Ahora en su segundo año, el programa se está expandiendo para incluir a estudiantes de sexto y séptimo grado en la escuela.

La investigación sugiere que los estudiantes de McLelland-Crawley están en el camino correcto: la atención plena puede ser una estrategia efectiva para ayudar a los estudiantes a lidiar con el estrés. En 2014, un estudio holandés encontró que los estudiantes de primaria que participaron en sesiones de atención plena de 30 minutos dos veces por semana durante seis semanas exhibieron niveles más bajos de estrés, niveles más altos de bienestar y mejor comportamiento que sus compañeros.

La atención plena puede ser especialmente útil para los niños que experimentan estrés como resultado de la violencia comunitaria, la pobreza, el uso de sustancias y el trauma. En un estudio de 2015, los estudiantes de dos escuelas intermedias urbanas de bajos ingresos participaron en un programa de reducción del estrés basado en la atención plena (MBSR) y experimentaron una variedad de beneficios mentales y conductuales, desde niveles más bajos de estrés y depresión hasta un estado de ánimo más positivo y mejor capacidad para hacer frente a situaciones desafiantes.

La atención plena aumenta el rendimiento académico

Además de impulsar el bienestar emocional y psicológico de los estudiantes, la atención plena puede generar beneficios académicos al aumentar la capacidad de los estudiantes para autorregularse y concentrarse.

Annie O'Shaughnessy, maestra de inglés de secundaria en Vermont, pasa 10 minutos al comienzo de la clase todos los lunes practicando la atención plena con sus alumnos. Usando una combinación de videos de atención plena y técnicas de respiración, ella ayuda a los estudiantes a manejar el estrés y la ansiedad que típicamente experimentan durante la escuela.

“Enseño mindfulness todos los años en la clase de inglés. Después de enseñarlo, puedo acercarme a un niño que está a punto de dar una presentación, y puedo ver que está en modo de secuestro de amígdala. Ha olvidado lo que va a decir y quiere irse. Entonces le digo: 'Ahora es tiempo de respirar'. Entonces él hace el ejercicio de respiración cuadrada, donde inhala, aguanta por cuatro [segundos], exhala, aguanta por cuatro. Y luego puede dar su presentación ”, dijo.

Por improbable que parezca, tomarse unos segundos para respirar y concentrarse puede traducirse en beneficios académicos. En 2015, los investigadores de la Universidad de Columbia Británica descubrieron que los estudiantes de cuarto y quinto grado que participaron en un programa de atención plena de 12 semanas tenían niveles más altos de atención, mejor retención y calificaciones de matemáticas un 15 por ciento más altas que sus pares. Esto se sumó a los beneficios psicológicos, como niveles más bajos de depresión y mayores sentimientos de optimismo.

Un estudio de 2016 exploró aún más la conexión entre la atención plena y los beneficios cognitivos, observando a los estudiantes de secundaria en un programa de atención plena de cuatro semanas. En comparación con sus compañeros, estos estudiantes mostraron mejoras significativas en la capacidad de memoria de trabajo. "Estos resultados son consistentes con la noción de que la práctica de la meditación, que requiere una atención sostenida y al mismo tiempo redirigir la atención a la experiencia actual, está estrechamente relacionada con la función de la memoria de trabajo", escribieron los investigadores en su estudio.