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En Kankakee, Illinois, los estudiantes comienzan a explorar futuras carreras tan pronto como comienzan el jardín de infantes. Al participar en unidades de aprendizaje basadas en proyectos que tienen un fuerte enfoque profesional, los estudiantes experimentan la educación a través de los ojos de arquitectos paisajistas, abogados, artistas culinarios, emprendedores y más. "Queremos que comiencen a pensar temprano sobre las oportunidades", dice la superintendente de Kankakee, Genevra Walters, "y entiendan la conexión entre lo que están haciendo en la escuela y sus objetivos a largo plazo".

Desde que se convirtió en superintendente en 2014, Walters ha rediseñado el sistema K – 12 para que todos los niños tengan acceso a una educación que los prepare para el futuro. En el pasado, el distrito racialmente diverso ofrecía programas para estudiantes superdotados y aquellos que aplicaban a programas magnet y de honor, dejando a la mayoría de los estudiantes en educación general.

Aunque Walters creció en Kankakee y prosperó en las escuelas locales, el sistema anterior "nunca se sintió equitativo", dice ella. "Incluso como estudiante, me di cuenta de que había una diferencia entre los honores y otros estudiantes". Cuando asumió el cargo de líder del distrito de 5, 000 estudiantes, Walters hizo su objetivo "servir bien a todos los niños".

Cambios de mentalidad

Walters se ha enfocado primero en "cambiar la mentalidad de los maestros". El nuevo énfasis del distrito en la preparación universitaria y profesional "no es un programa descartable". Tiene que ser igual de creativo, con las mismas altas expectativas que hemos tenido para los programas de superdotados e imanes ".

Una herramienta para ayudar a los maestros a rediseñar la instrucción es una rueda de carrera para los grados K-6, que define seis líneas de carrera para que los estudiantes exploren. Los niños de kindergarten, por ejemplo, aprenden sobre carreras de servicios humanos. "Bomberos, policías, maestros, esos son trabajos que los estudiantes pueden identificar y comprender desde una edad temprana", explica Walters. Para el sexto grado, los estudiantes están listos para explorar más campos técnicos como ingeniería, arquitectura, tecnología de la información y transporte. La exposición temprana debería ayudar a los estudiantes a elegir entre las academias profesionales del distrito una vez que lleguen a la escuela secundaria.

A medida que los maestros planifican proyectos que se conectan con las líneas profesionales, expanden su propia comprensión de las diferentes profesiones. "Los maestros están aprendiendo junto con sus estudiantes sobre carreras que nunca han considerado antes", dice el superintendente. Es posible que necesiten entrevistar a los miembros de la comunidad para comprender cómo los arquitectos paisajistas realizan su trabajo o cómo los conductores de Uber navegan por la economía de los conciertos.

Otro recurso para apoyar a los maestros y estudiantes en el cambio a PBL es una plataforma en línea llamada Defined STEM. Presenta a los estudiantes el contenido interdisciplinario a través de tareas de desempeño que implican resolver un desafío o encontrar una solución, como crear un menú saludable y un plan de marketing para un nuevo restaurante. Los escenarios incluyen contenido de video que conecta el aprendizaje con carreras del mundo real y problemas actuales.

Independientemente del nivel de grado, el área de contenido o el enfoque profesional, los estudiantes "deben tener múltiples formas de demostrar que son competentes", dice Walters. Los arquitectos paisajistas en ciernes, por ejemplo, pueden mostrar lo que saben al crear un modelo físico, producir contenido multimedia o rediseñar parte de los terrenos de la escuela para un nuevo propósito.

Cuando el aprendizaje se vuelve real

Uno de los entusiastas más vocales del distrito para PBL enfocado en su carrera es Larue Fitch, quien acaba de terminar su primer año como director en Avis Huff Center, un programa alternativo para estudiantes necesitados. Al igual que el superintendente, él es un producto de las escuelas Kankakee. Muchos de sus estudiantes han sido despedidos de la escuela tradicional o están abandonando el sistema de correcciones.

La justicia restaurativa es una piedra angular del programa alternativo. "Aprender a restaurar y reparar relaciones, muchos de nuestros hijos luchan con eso", dice Fitch. Para enfrentar ese desafío, trabajó con los maestros para planificar un proyecto sobre el establecimiento de objetivos. "Queríamos crear un sistema en el que los estudiantes se responsabilizasen entre sí por las decisiones que darían forma a sus vidas". Trabajar junto a los maestros para diseñar el proyecto le dio la oportunidad de capacitarlos en estrategias de ABP.

Los estudiantes comenzaron creando metas personales y métricas para medir su progreso. A continuación, el director reclutó mentores para proporcionar comentarios y compartir sus ideas sobre el logro de objetivos. La respuesta voluntaria fue abrumadora. El día de su primera reunión, los adultos superaron en número a los estudiantes.

"Aquí estaban algunos de los niños más rudos y duros, vestidos y actuando como líderes jóvenes", dice Fitch. "Al final del día, estaban en un nivel emocional y académico". Un estudiante le dijo al director después: "El Sr. ¡Fitch, el mentor con el que me vinculaste fue el mismo que intentó enjuiciarme! ”. Ya estaba esperando su próxima reunión.

Para asegurarse de que este no fuera un evento de una sola vez, Fitch se asoció con el abogado del estado del condado de Kankakee para crear mentoría continua, observación de empleos y más experiencias de aprendizaje en el mundo real. Para mostrar competencia en artes del lenguaje, por ejemplo, un estudiante explicó cómo desarrollar un argumento convincente, basado en lo que aprendió al sentarse al lado del fiscal en la corte.