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Aprender sobre los desastres naturales relacionados con el clima es un asunto serio para los meteorólogos en ciernes en la Escuela Primaria White Oak en Sugar Hill, Georgia. Para un proyecto reciente de STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas), un equipo de estudiantes de quinto grado redactó planes de respuesta de emergencia que planearon presentar a una audiencia de ingenieros civiles. Otro equipo planeó una excursión para niños más pequeños para ayudarlos a comprender los patrones climáticos. Otros estudiantes contemplaron cómo podrían usar Minecraft o producir videos para compartir lo que habían aprendido a través de sus investigaciones climáticas.

Cuando la directora Jean Loethen-Payne observa proyectos de investigación, ella quiere ver a los estudiantes "creando sus maravillas, escribiendo con un propósito, pensando en su audiencia y preparándose para hacerlo público". Las metas de contenido también importan, pero Loethen-Payne sabe que el aprendizaje de libros de texto solo no preparará a los estudiantes para los desafíos que se avecinan. "¿Cómo estamos desarrollando las habilidades del siglo XXI", pregunta, "para llevar a nuestros hijos a donde necesitan estar en la escuela secundaria?"

No es una pregunta teórica. White Oak Elementary es parte del Lanier Cluster, un grupo de escuelas dentro del extenso distrito escolar del condado de Gwinnett que enfatiza el aprendizaje basado en proyectos (PBL), STEM y las habilidades del siglo XXI. Los desafíos que les esperan a los estudiantes en la escuela intermedia y secundaria incluyen la resolución de problemas auténticos con socios de la comunidad, la innovación impulsada por la tecnología y pasantías en el mundo más allá de la escuela. Cuanto antes desarrollen un conjunto de habilidades y mentalidad del siglo XXI, mejor. P21, la Asociación para el Aprendizaje del siglo XXI, recientemente designó al Clúster Lanier como un ejemplo del aprendizaje del siglo XXI.

Comenzando con una fundación

Construir una tubería para el aprendizaje del siglo XXI no significa que la instrucción se vea igual en cada nivel de grado.

En White Oak Elementary, los maestros construyen una base sólida al alternar entre PBL y unidades más tradicionales, generalmente haciendo al menos un proyecto importante dentro de cada período de nueve semanas. Incluso cuando los maestros no dirigen un proyecto, enfatizan la indagación y usan el modelo de taller para lectura, matemáticas y escritura.

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Cortesía de White Oak Elementary

Los estudiantes de White Oak Elementary colaboran en un proyecto.

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Los estudiantes de White Oak Elementary colaboran en un proyecto.

Desde el jardín de infantes hasta el quinto grado, los maestros refuerzan las habilidades necesarias para el aprendizaje dirigido por los estudiantes. Los documentos de planificación compartidos en Google, por ejemplo, ayudan a los estudiantes a aprender a administrar su tiempo y a rendir cuentas a los miembros del equipo. Las lecciones explícitas en colaboración "se desarrollan una y otra vez", dice Loethen-Payne.

En la Escuela Secundaria Lanier, los estudiantes pueden continuar desarrollando sus habilidades del siglo XXI mediante la solicitud de ser parte de un programa interdisciplinario llamado TWIST, o trabajo en equipo con habilidades y tecnología innovadoras.

Listo para la innovación

Una vez que los estudiantes comienzan la Escuela Secundaria Lanier, esperan aún más experiencias de aprendizaje autodirigido. Los estudiantes pueden elegir entre cuatro academias, cada una con un enfoque profesional diferente.

La academia más basada en proyectos es el Centro de Diseño y Tecnología. Desde su apertura como piloto con 30 estudiantes de noveno grado en 2010, CDAT se ha expandido para incluir a más de 400 estudiantes en los grados 9 a 12. Los proyectos CDAT son deliberadamente abiertos e interdisciplinarios, lo que les da a los estudiantes un margen de maniobra considerable sobre cómo demostrar y aplicar lo que aprender.

Un proyecto reciente, por ejemplo, se inspiró en la famosa charla TED de la "última conferencia" del profesor Randy Pausch. La profesora de artes del lenguaje Naomi Kirchner desafió a los estudiantes a emular a Pausch y traer algo a la mesa que refleje sus intereses o pasiones. Usaron habilidades tecnológicas para promover ese aspecto de sí mismos como si estuvieran lanzando para una entrevista de trabajo o una pasantía.

En otro proyecto, los estudiantes tuvieron que aplicar habilidades de lenguaje y tecnología para sobrevivir a un contagio de zombis.

"No tenemos una fórmula [PBL]", dice Mike Reilly, fundador de CDAT y entrenador de innovación para Lanier Cluster. Ha motivado a los estudiantes a obtener patentes por sus inventos y atraer la atención de las empresas del área.

CDAT aumenta gradualmente la independencia de los estudiantes a medida que avanzan en el programa. Los estudiantes de primer año reciben entrenamiento sobre el proceso de hacer proyectos y obtienen una introducción a una variedad de herramientas tecnológicas. Los estudiantes de segundo año profundizan en sus intereses, como la codificación, la ingeniería o la producción de películas. Los juniors abordan un proyecto final de un año, como producir una película documental, programar un vehículo autónomo o lanzar una iniciativa de servicio comunitario. Las personas mayores tienen la libertad de abandonar el campus para realizar pasantías o programas de doble inscripción para comenzar a obtener créditos universitarios.

"Lo primero que escucho acerca de nuestros estudiantes", dice Reilly, "es que nuestros niños hablan [a los visitantes] de una manera que la mayoría de los niños de secundaria no. Son mejores comunicadores y colaboradores porque tienen mucho diálogo con el instructor y con otros estudiantes ".

Propiedad del maestro

En todo el grupo de Lanier, los maestros también tienen oportunidades de aprender juntos.

En White Oak Elementary, Loethen-Payne ha enfatizado la colaboración de los maestros desde que abrió la escuela en 2009. "Necesitamos trabajar en equipo y buscar las mejores respuestas juntas para crear lo mejor para nuestros hijos", dice.